MONO LAKE

Etat : Californie fiche info. A 15 km de la sortie est de Yosemite (sur la route menant à Mammoth Lakes), près de la ville de Lee Vining.

Situé au cœur du Mono Basin, un vaste bassin volcanique au pied de la célèbre chaine de montagnes de la Sierra Nevada fiche info, le lac Mono est ce qui reste de la mer emprisonnée à l'intérieur des terres voici 700.000 à 1.000.000 d'années. C'est l'un des plus anciens lacs d'Amérique du Nord. Mark Twain l'appelait à juste titre "The dead sea of the West" ("la Mer Morte de l'Ouest"). Le lac Mono est en effet très salé (3 fois plus que l'océan, ce qui fait qu'il est pratiquement impossible de couler).
Cette concentration en sel a fortement augmenté depuis 1941, date à laquelle les dirigeants de Los Angeles, craignant un manque d'eau, firent construire un aqueduc dans l'Owen Valley, non loin du lac Mono. 4 des 5 rivières qui alimentent le lac furent captées par cet aqueduc au détriment des vastes exploitations agricoles de la région de San Francisco. Un tunnel fut également creusé entre le lac Mono et l'aqueduc. Les conséquences pour le lac furent désastreuses : le niveau de l'eau descendit de 15 mètres. Depuis 1978, les habitants de cette région se sont mobilisés et ont réussi à endiguer la baisse des eaux. Depuis 1994, le niveau remonte même progressivement.
Le lac et les terres environnantes ont été déclarées zone naturelle protégée par le Congrès en 1984.

DECOUVERTE DES LIEUX

Le lac Mono vu du sommet du Mont Dana 
Aujourd'hui, le lac mesure environ 13 kilomètres de long sur 21 de large. A cause la nature alcaline de ses eaux, aucun poisson ne vit dans le lac. On y trouve cependant une espèce de crevette que l'on ne trouve qu'ici. Les mouches d'eau salée ("Mono" est un mot de la tribu Yokut qui veut dire "mouche") sont par contre présentes en très grand nombre. Le lac sert également de point de passage pour les oiseaux migrateurs qui se nourrissent principalement des crevettes et des mouches. On estime que 90% des mouettes californiennes naissent ici. Elles nichent et se reproduisent sur les berges et sur les deux îles volcaniques au milieu du lac. Aucune rivière ne ressort du lac. Il ne perd donc de l'eau que par évaporation. Sa profondeur maximale est de 48 mètres (17 en moyenne).
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Navy Beach 
A première vue, le lac ne donne pas vraiment envie de se baigner. L'eau a beau être bleue, les rives sont recouvertes de mouches photo et des algues flottent à la surface. Il s'agit pourtant d'une expérience plutôt amusante, car la forte concentration en sel permet de flotter sans aucun effort. En contrepartie, faites tout de même attention à ne pas mettre vous mettre de l'eau dans les yeux ou sur des plaies (cela risque de piquer) et prévoyez de l'eau douce pour vous rincer. La petite plage de Navy Beach est considérée comme le meilleur endroit pour se baigner dans le lac.
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Concrétions calcaires appelées "tufas" 
Mono Lake est célèbre pour ses "tufas", ces formations calcaires en forme de cheminées vieilles d'environ 13.000 ans et que l'on trouve essentiellement au sud du lac. Un sentier de 3 kilomètres (compter une heure), avec plusieurs panneaux explicatifs, passe au milieu de ces formations qui sont normalement sous-marines. Elles se forment lorsque l'eau riche en calcium (issue de sources souterraines) rencontre l'eau du lac qui, elle, est chargée en carbonates. Une réaction chimique se produit alors et forme du calcaire qui s'agglutine à l'embouchure de la source chaude. Pendant des milliers dannées, ce calcaire sest déposé et cela a formé ces étranges concrétions. Les sources ont aujourd'hui disparu, mais les "tufas", résistantes à l'érosion, ont récemment été mises à découvert par la baisse des eaux.
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Panum Crater 
Au sud du lac, partant de la Highway 120 menant South Tufas Area, un sentier fait le tour du Panum Crater (2142 mètres), offrant une belle vue sur le lac que l'on domine de plus de 200 mètres, et sur la façade est de la Sierra Nevada. De ce sentier par une piste qui permet de descendre dans le cratère et de monter au sommet du dôme qui en occupe le centre, et qui s'est formé il y a environ 650 ans. Cet ancien volcan se trouve tout au nord de la zone des Mono Craters, qui regroupe plus d'une vingtaine de cônes entre Mono Lake et Mammoth Lakes.
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RENSEIGNEMENTS COMPLEMENTAIRES

Dernière révision : novembre 2008